Het gelukskatje is een van de meest voorkomende talismannen in Japan. De oorspronkelijke Japanse naam luidt Maneki Neko, wat letterlijk “wenkende kat” betekent.

Maneki Neko gelukskatjes heffen hun linker pootje, rechter pootje of soms allebei. De betekenis hiervan verschilt per land en locatie. Over het algemeen wordt gezegd dat een  wuivend rechterpootje rijkdom en geluk brengt en een wuivend linker pootje klanten binnenhaalt. Beide pootjes in de lucht geeft extra bescherming.

Over de oorsprong van Maneki Neko bestaan verschillende legenden. Zij spelen zich allemaal af in de omgeving van Tokio en gaan altijd over een kat die geluk brengt. Een van deze legendes vertelt over een arme oude vrouw die wegens geldgebrek haar kat moest verkopen. Maar in een droom verscheen de kat aan haar en zei haar dat ze beelden moest gaan maken van hem en deze moest verkopen. Dit werden de Maneki Neko beeldjes en de vrouw werd erg rijk.

Een andere legende is gruwelijker, namelijk die van de geisha. De kat van een geisha begon aan haar kimono te krabben en wilde daarmee niet ophouden. De geisha onthoofdde het katje en de kop van de kat vloog naar het plafond van de kamer waar zich een slang bevond. Het hoofd van de kat beet de slang dood want de slang stond op het punt de geisha te bijten. De geisha liet een beeldje vervaardigen van haar kat in hout en dit werd de eerste Maneki. 

Als laatste wordt het verhaal van de rijke landheer en de tempelkat verteld. De rijke heer schuilde onder een boom tegen het onweer wat losgebarsten was. De kat van een arme priester van een nabije tempel lokte de heer weg, en enkele ogenblikken later werd de boom geraakt door de bliksem, waarbij de rijke heer ongetwijfeld de dood zou hebben gevonden. Als dank maakte de landheer de tempel groot, rijk en succesvol. Toen de kat stierf werden beelden van hem gemaakt omdat door zijn inmenging de tempel zo groot was geworden.

Een Maneki Neko is meestal wit met oranje en zwarte vlekken maar ze bestaan in veel verschillende kleuren, allemaal met een eigen symbolische betekenis:

Drie kleuren of calico: geeft het meeste geluk, voorspoed en rijkdom.

Wit: blijdschap, reinheid en positiviteit.

Zwart: voor veiligheid, en tegen slechte invloeden en slechte geesten.

Goud: rijkdom en overvloed.

Rood: liefde en goede relaties.

Groen: gezondheid.

Soms hebben ze een munt in hun pootje, een belletje om of een slabbetje om. De koban, het muntje, vertegenwoordigt zeer grote rijkdom.

Heb jij een Maneki Neko in huis? Of zou jij er eentje aanschaffen?